Experimenting with dry farming in Marchigue – Experimentando con viticultura de secano en Marchigue

Archivado en: Vineyard — admin @ 02:37

(v. castellana a continuación)

Dry farming can be defined as the absence of any artificial irrigation techniques leaving the rain as the one and only source of water for the vines. To make one litre of wine, between 700 and 1,200 litres of water are required in the vineyard. Global climate change will most likely produce more droughts in Chile than we’ve seen so far. Marchigue is an area being part of the coastal mountain range, with limited groundwater resources. In order to address this situation, we decided to run a 2 hectares vineyard trial at the foot of the POLKURA Hill without using irrigation. The goal is not only to save water, but also to learn about the fact that non irrigated plants produce grapes of greater complexity and therefore better quality as roots explore a larger area and depth of soil.
Global climate change includes not only an increase in atmospheric temperatures but also changes in rainfall around the world. Although we don’t know yet what the actual impact in Chile will be, evidence suggests that due to the location facing the Pacific Ocean, temperatures will be less affected, however, it is more likely that rainfall will be significantly reduced during the next decades. Although the causes of drought in Australia in recent years have an entirely different origin, it is interesting to see what happened to the vineyards of the country such as a reduction in yields of up to 30%, occurrence of diseases due to water stress and eventually death due to permanent drying of plants.
Geographically speaking, Marchigue is part of the Central Valley, but its proximity to the Chilean coastal range makes it become part of the area known as the “dry coastal inland”. There are no rivers or irrigation canals in the area and available water for agriculture comes exclusively from rainfall that naturally accumulates underground or in artificial water reservoirs. Rainfall is as low as 300 mm (12 in) per year and mostly concentrated during the winter. Most of the water for irrigation is sourced from very deep wells. On the other hand, rainfall in the eastern slope of the coast range, where Marchigue is located, is naturally lower than in the rest of the valley, making the situation even more delicate. Similar cases to Marchigue, can be observed in the Casablanca Valley and Cauquenes, however, the amount of water available in those areas is somewhat higher.
So far, we have used artificial irrigation in the POLKURA vineyard, but we also wanted to try a non-irrigated vineyard in the area. The main reasons are on one hand to learn how to grow vines without irrigation, leaving the rain only to deliver water for the vineyard. On the other side we wanted to learn if indeed differences in quality and style of the dry farmed wines exist, since the roots explore a much larger amount of soil for water and nutrients. There is empirical evidence indicating that the true expression of terroir, can only be accomplished if the amount of water available for the vineyard is given by nature exclusively. Honestly my opinion on this is vague and ambiguous. For that same reason we want to learn and thus be able to speak about the subject with better knowledge. If the results are positive, we will have made on top of that a contribution to the development of a more sustainable agriculture in our vineyard with less use of water.
In order to choose the best area, we initially wanted to make a study of the different soils with many deep pits and then choose the best one. One afternoon we were standing on the hill overlooking the valley and decided to use our gut feeling only. We thought that the most suitable area was the one, simply having a larger density of shrubs. We imagined that for some reason they would be there, probably more natural water. Within that micro- sector the 2 best hectares were then chosen based on the quality of the soil. Since it is our passion, the main variety selected was obviously Syrah, but some Grenache Noir and Carignan were planted as well. All grafted onto drought resistant rootstocks, inspired in techniques used in semi-desert areas of Spain. Basically these rootstocks (roots) are excellent soil explorers, trying to find water and also helping the scion (the green part) to be in a constant state of alert due to the lack of water, causing the closure of the stomata (pores) of leaves. We chose a very low plant density of just 2,500 plants / ha in order for each vine to really have room to explore the ground without competing with other plants. Normally the density is at least double, triple or more.
The planting was done during the winter of 2009. Unlike an irrigated vineyard that can produce some fruit even 18 months after being planted, the waiting with a dry farmed vineyard is much longer. The plants only grow a few centimetres per annum and root development needs to be prioritized in early stages. It is likely that 4 or even 5 years will pass before we see the first fruit, plus another two years before releasing the first wine. “In winemaking, those who hurry, waste their time.” No doubt, that saying must be applied in full property.
We have no idea if all this theory will finally work out or not, but experimenting is definitely a very important aspect for POLKURA and our life philosophy in general. In the meantime all we can do is hoping to raise a glass of our dry farmed wine in 5 or maybe 6 years and say “Cheers, accomplished!”.


La viticultura de secano puede ser definida como la ausencia de cualquier técnica de riego artificial, dejando solamente a la lluvia como fuente exclusiva de agua para el cultivo. Para producir un litro de vino, se requieren entre 700 y 1.200 litros de agua en el viñedo. Los cambios climáticos globales muy probablemente producirán en Chile mayores sequías de las que hemos observado hasta la fecha. Marchigue es una zona que forma parte del secano costero, donde solamente se cuenta con limitados recursos hídricos subterráneos. Para afrontar esta situación, hemos decidido efectuar una plantación experimental a los pies del cerro POLKURA de un viñedo de 2 ha sin uso de riego artificial. El objetivo no es solamente ahorrar agua de riego, sino también aprovechar el hecho que las plantas produzcan uvas de mayor complejidad y por lo tanto una mejor calidad al explorar las raíces una mayor superficie y profundidad del suelo. El cambio climático global no incluirá solamente un aumento en las temperaturas atmosféricas sino también cambios en las precipitaciones en las diferentes regiones del mundo. Si bien aun no sabemos cual será el impacto concreto en Chile, las evidencias indican que debido a la ubicación frente al Océano Pacífico, las temperaturas se verán menos afectadas, sin embargo, es altamente probable que las precipitaciones se verán importantemente mermadas durante las próxima décadas. Si bien el origen de la sequía que afectó a Australia durante los últimos años tiene un origen totalmente diferente, es interesante observar, lo que esta produjo en el viñedo de ese país, como por ejemplo bajas de producción de hasta 30%, aparición de enfermedades debido a estrés hídrico y finalmente la muerte de plantas por marchites permanente.
Si bien geográficamente Marchigue forma parte del Valle Central, su cercanía a la cordillera de la costa lo hace formar parte de la zona conocida como el “secano costero de interior”. No existen ríos ni canales de regadío en el sector y el agua disponible para la agricultura proviene exclusivamente de precipitaciones que se acumulan naturalmente de forma subterránea o en tranques artificiales. Las lluvias en la vertiente oriental de la Cordillera de la costa, donde se ubica Marchigue, no superan los 300 mm por año y se concentran principalmente durante el invierno. Una gran parte del agua de riego se obtiene de pozos profundos. Por otro lado, las precipitaciones en la vertiente oriental de la cordillera de la costa es naturalmente menor lo que hace la situación aun más delicada. Casos similares al de Marchigue se observan en el Valle de Casablanca y Cauquenes, sin embargo, la cantidad de agua disponible en esos sector es un poco mayor.
Hasta el momento, POLKURA usa sistemas de irrigación artificial en su viñedo, sin embargo, quisimos también explorar la viticultura de secano en la zona. Los motivos principales son por una parte el aprender como cultivar la vid sin riego artificial dejándole solamente a la naturaleza el trabajo de entregar agua a las plantas a través de la lluvia. Por otro lado deseamos aprender si realmente se producen diferencias en la calidad y estilo de los vinos, dado que las raíces exploran una mucho mayor cantidad de suelo para obtener agua y nutrientes. Hay experiencias empíricas que señalan que una verdadera expresión del terruño solamente se puede producir si se utiliza la cantidad de agua que la naturaleza entrega y no irrigando artificialmente. Honestamente mi opinión al respecto es vaga y ambigua. Por el mismo motivo queremos aprender y de esa forma poder opinar con propiedad. De obtener resultados positivos, habremos además hecho un aporte al desarrollo de una agricultura más sustentable en nuestro viñedo.
Para elegir el mejor sector, quisimos inicialmente hacer un estudio de terreno con muchas calicatas profundas y elegir el mejor suelo. Una tarde estábamos parados sobre el cerro mirando el valle y decidimos utilizar solo nuestra intuición. Decidimos que el sector más propicio era aquel, en el cual simplemente se veía una mayor densidad de arbustos. Imaginamos que por algo estarían ahí, probablemente por una mayor cantidad de agua natural presente. Dentro de ese micro sector luego elegimos las 2 ha con el mejor suelo. Dado que es nuestra pasión, la cepa principal elegida fue obviamente la Syrah, sin embargo, complementamos con algunas plantas de Grenache Noir y Carignan. Todo injertado sobre porta injertos (raíces) resistentes a la sequía, inspirados en las técnicas utilizadas en zonas semi-desérticas de España. Básicamente los porta injerto resistentes a sequía son excelentes exploradores del suelo y además ayudan a que la parte aérea de la planta, vale decir la cepa, esté en un constante estado de alerta frente a la falta de agua, produciendo el cierre de los estomas (poros) de las hojas. Elegimos una densidad de plantación bajísima, de solamente 2.500 plantas/ha para que cada vid realmente tenga espacio para explorar el suelo sin encontrarse con otras plantas que compitan. En condiciones normales la densidad es al menos el doble, el triple o más.
La plantación fue realizada durante el invierno de 2009. A diferencia de un viñedo irrigado, que puede producir algo de fruta incluso 18 meses después ser plantado, la espera con un viñedo de secano es mucho más larga. Las plantas solamente crecen pocos centímetros al año y se debe ante todo priorizar el desarrollo de las raíces en las etapas iniciales. Es probable que demoremos 4 o incluso 5 años antes de ver los primeros frutos y luego otros dos años antes de ver el primer vino de este proyecto embotellado. “En vitivinicultura, quién se apura, pierde el tiempo”. Sin duda un dicho que tendremos que aplicar con toda su propiedad.
No tenemos idea si toda esta teoría va a funcionar finalmente o no, pero experimentar es definitivamente un aspecto muy importante para POLKURA y nuestra filosofía de vida en general. Mientras tanto, todo lo que podemos hacer es esperar de algún levantar una copa de nuestra vino de secano y decir “¡Salud, cumplido!”

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